Biografía de William Shockley

Un físico

William Shockley Jr. (13 de febrero de 1910-12 de agosto de 1989) fue un físico, ingeniero e inventor estadounidense que dirigió el equipo de investigación al que se le atribuyó el desarrollo del transistor en 1947. Por sus logros, Shockley compartió el Premio Nobel de Física de 1956. Como profesor de ingeniería eléctrica en la Universidad de Stanford a finales del decenio de 1960, fue duramente criticado por defender el uso de la reproducción selectiva y la esterilización para hacer frente a lo que él creía que era la inferioridad intelectual heredada genéticamente de la raza negra.

Hechos rápidos: William Shockley

Conocido por: Dirigió el equipo de investigación que inventó el transistor en 1947. Nació: 13 de febrero de 1910 en Londres, Inglaterra. Los padres: William Hillman Shockley y May Shockley. Murió el 12 de agosto de 1989 en Stanford, California. Educación: Instituto Tecnológico de California (BA), Instituto Tecnológico de Massachusetts (PhD). Patentes: US 2502488 Amplificador Semiconductor; US 2569347 Elemento de circuito utilizando material semiconductor.

Premios y honores: Premio Nobel de Física (1956). Cónyuges: Jean Bailey (divorciado en 1954), Emmy Lanning. Niños: Alison, William y Richard. Cita destacada: «Una verdad básica que la historia de la creación del transistor revela es que los cimientos de la electrónica de transistores se crearon cometiendo errores y siguiendo corazonadas que no dieron lo que se esperaba».

La vida temprana y la educación

William Bradford Shockley Jr. nació el 13 de febrero de 1910 en Londres, Inglaterra, de padres ciudadanos estadounidenses y se crió en la casa de la familia en Palo Alto, California. Tanto su padre, William Hillman Shockley, como su madre, May Shockley eran ingenieros de minas. Habiendo crecido en torno a la minería de oro en el oeste americano, May Shockley se había graduado en la Universidad de Stanford y se convirtió en la primera mujer en servir como topógrafo minero adjunto de los Estados Unidos.

Ciencias del Instituto de Tecnología de California

En 1932, Shockley obtuvo una licenciatura en ciencias del Instituto de Tecnología de California. Después de obtener su doctorado en física del MIT en 1936, se unió al personal técnico de los Laboratorios Telefónicos Bell en Nueva Jersey, donde comenzó a experimentar con semiconductores electrónicos. Shockley se casó con Jean Bailey en 1933. La pareja tuvo una hija, Alison, y dos hijos, William y Richard antes de divorciarse en 1954.

La Armada de los Estados Unidos

En 1955, Shockley se casó con la enfermera psiquiátrica Emmy Lanning, que permanecería a su lado hasta su muerte en 1989. Durante la Segunda Guerra Mundial, Shockley fue seleccionado para dirigir el Grupo de Operaciones de Guerra Antisubmarina de la Armada de los Estados Unidos, trabajando para mejorar la precisión de los ataques aliados a los submarinos alemanes.

El Departamento de Guerra de los Estados Unidos

En julio de 1945, el Departamento de Guerra de los Estados Unidos le asignó la tarea de realizar un análisis de las probables bajas estadounidenses involucradas en una invasión al territorio continental japonés. El informe de Shockley, que proyectaba entre 1,7 y 4 millones de muertes en EE.UU., hizo que el presidente Harry S Truman lanzara las bombas atómicas sobre Hiroshima y Nagasaki, lo que esencialmente puso fin a la guerra. Por sus contribuciones al esfuerzo bélico, Shockley recibió la Medalla al Mérito de la Marina en octubre de 1946.

Durante su apogeo, Shockley era conocido como un consumado escalador de roca que, según los miembros de su familia, disfrutaba de esta arriesgada actividad como un medio de perfeccionar sus habilidades para resolver problemas. Durante su temprana edad adulta, se hizo bastante popular, llegando a ser conocido como un mago aficionado hábil y un bromista práctico imaginativo.

Camino al transistor

Justo después de que la Segunda Guerra Mundial terminara en 1945, Shockley regresó a los Laboratorios Bell, donde había sido elegido para unirse a los físicos Walter Houser Brattain y John Bardeen para dirigir el nuevo grupo de investigación y desarrollo de la física del estado sólido de la compañía. Asistido por el físico Gerald Pearson, el químico Robert Gibney y el experto en electrónica Hilbert Moore, el grupo trabajó en la sustitución de los frágiles y propensos a fallos tubos de vidrio de vacío de los años 20 por alternativas de estado sólido más pequeñas y fiables.

Una conferencia de prensa

El 23 de diciembre de 1947, después de dos años de fracasos, Shockley, Brattain y Bardeen demostraron el primer amplificador semiconductor exitoso del mundo: el «transistor».” Los Laboratorios Bell anunciaron públicamente el avance en una conferencia de prensa el 30 de junio de 1948. En lo que resultó ser un clásico eufemismo, un portavoz de la compañía sugirió que el transistor «puede tener un gran significado en la electrónica y la comunicación eléctrica».

Tiempo de calentamiento

A diferencia de los tubos de vacío, los transistores requerían muy poca energía, generaban mucho menos calor y no requerían tiempo de calentamiento. Y lo que es más importante, al ser refinados para convertirse en «microchips» conectados en circuitos integrados, los transistores eran capaces de realizar millones de veces más trabajo en millones de veces menos espacio.

Los tubos de vacío en radios

Para 1950, Shockley había logrado que el transistor fuera menos costoso de fabricar. Pronto, los transistores reemplazaron a los tubos de vacío en radios, televisores y muchos otros aparatos electrónicos. En 1951, a la edad de 41 años, Shockley se convirtió en uno de los científicos más jóvenes jamás elegidos para la Academia Nacional de Ciencias. En 1956, Shockley, Bardeen y Brattain recibieron el Premio Nobel de Física por sus investigaciones en semiconductores y la invención del transistor.

La historia de la creación

Shockley más tarde daría crédito a lo que llamó «metodología de falla creativa» por la invención del transistor por parte de su equipo. «Una verdad básica que la historia de la creación del transistor revela es que los fundamentos de la electrónica de transistores se crearon cometiendo errores y siguiendo corazonadas que no dieron lo que se esperaba», dijo a los periodistas.

Shockley Semiconductor y Silicon Valley

Poco después de compartir el Premio Nobel en 1956, Shockley dejó los laboratorios Bell y se mudó a Mountain View, California, para perseguir su objetivo de desarrollar el primer transistor de silicio del mundo, el chip de silicio. En una cabaña de una habitación en el 391 de San Antonio Road, abrió el Shockley Semiconductor Laboratory, la primera empresa de investigación y desarrollo de alta tecnología en lo que se conocería como Silicon Valley.

Los laboratorios Bell

Mientras que la mayoría de los transistores que se producían en ese momento, incluyendo los que el equipo de Shockley había creado en los laboratorios Bell, estaban hechos de germanio, los investigadores de Shockley Semiconductor se centraron en el uso del silicio. Shockley creía que aunque el silicio era más difícil de procesar, ofrecería un mejor rendimiento que el germanio.

Los primeros líderes de la industria

En parte debido al estilo de gestión cada vez más abrasivo e impredecible de Shockley, ocho de los brillantes ingenieros que había contratado dejaron Shockley Semiconductor a finales de 1957. Conocidos como los «ocho traidores», fundaron Fairchild Semiconductor, que pronto se convirtió en uno de los primeros líderes de la industria de los semiconductores. Durante los siguientes 20 años, Fairchild Semiconductor creció hasta convertirse en la incubadora de docenas de corporaciones de alta tecnología, incluyendo los gigantes del Valle del Silicio Intel Corp. y Advanced Micro Devices, Inc. (AMD).

La industria electrónica

Incapaz de competir con Fairchild Semiconductor, Shockley dejó la industria electrónica en 1963 para convertirse en profesor de ciencias de la ingeniería en la Universidad de Stanford. Sería en Stanford donde su enfoque cambió abruptamente de la física a las controvertidas teorías sobre la inteligencia humana. Argumentó que la reproducción incontrolada entre personas con un coeficiente intelectual inherentemente bajo suponía una amenaza para el futuro de toda la raza humana. Con el tiempo, sus teorías se volvieron cada vez más basadas en la raza y exponencialmente más controvertidas.

La controversia de la brecha de inteligencia racial

Mientras enseñaba en Stanford, Shockley comenzó a investigar cómo la inteligencia heredada genéticamente podría impactar la calidad del pensamiento científico entre los diferentes grupos raciales. Argumentando que la tendencia de las personas con un bajo coeficiente intelectual de reproducirse más frecuentemente que aquellos con un alto coeficiente intelectual amenazaba el futuro de toda la población, las teorías de Shockley se acercaron cada vez más a las del movimiento eugenista de los años 1910 y 1920.

Las opiniones de Shockley

El mundo académico fue el primero en conocer las opiniones de Shockley en enero de 1965, cuando el físico internacionalmente reconocido pronunció una conferencia titulada «Control de la población o la eugenesia» en la conferencia de la Fundación Nobel sobre «Genética y el futuro del hombre» en el Colegio Gustavus Adolphus en St. Peter, Minnesota.

La serie de televisión de PBS

En una entrevista de 1974 en la serie de televisión de PBS «Línea de fuego con William F. Buckley Jr.«, Shockley argumentó que permitir a las personas de menor inteligencia reproducirse libremente llevaría eventualmente a un «deterioro genético» y a una «evolución a la inversa». Igual de controvertido, enfrentó a la ciencia con la política al argumentar que los programas de bienestar social de la Gran Sociedad y las políticas de igualdad racial del presidente de los Estados Unidos Lyndon Johnson eran ineficaces para cerrar lo que él percibía como la brecha de la inteligencia racial.

«Mi investigación me lleva ineludiblemente a la opinión de que la principal causa de los déficits intelectuales y sociales del negro americano es de origen hereditario y racialmente genético y, por lo tanto, no se puede remediar en gran medida con mejoras prácticas en el medio ambiente», declaró Shockley.

Un programa patrocinado

En la misma entrevista, Shockley sugirió un programa patrocinado por el gobierno en virtud del cual se pagaría a las personas con cocientes de inteligencia (CI) inferiores a la media de 100 para que participaran en lo que él denominó «plan de bonificación de esterilización voluntaria». Según el plan que Buckley llamó «indecible» en la era post-Hitler, las personas que se ofrecieran voluntariamente a ser esterilizadas recibirían un bono de incentivo de 1.000 dólares por cada punto por debajo de 100 que obtuvieran en una prueba de coeficiente intelectual estandarizada.

El primer donante del Repositorio

Shockley fue también el primer donante del Repositorio para la Elección Germinal, un banco de esperma de alta tecnología abierto en 1980 por el millonario Robert Klark Graham con el propósito de difundir los genes de los mejores y más brillantes de la humanidad. Llamado el «banco de esperma del Premio Nobel» por la prensa, el depósito de Graham afirmaba contener el esperma de tres ganadores del Premio Nobel, aunque Shockley fue el único que anunció públicamente su donación.

La Constitución de Atlanta

En 1981, Shockley demandó a la Constitución de Atlanta por difamación después de que el periódico publicara un artículo en el que se comparaba su plan de esterilización voluntaria con los experimentos de ingeniería humana realizados en la Alemania nazi. Aunque finalmente ganó la demanda, el jurado le concedió a Shockley sólo un dólar en daños y perjuicios. Aunque expresar sus opiniones dañó irreparablemente su reputación científica y académica, Shockley recordaría que su investigación sobre los efectos de la genética en la raza humana fue el trabajo más importante de su carrera.

La vida y la muerte posterior

A raíz de la reacción negativa a sus opiniones sobre la inferioridad racial genética, la reputación de Shockley como científico quedó en ruinas y su trabajo pionero en la creación del transistor quedó en gran parte olvidado. Evitando el contacto público, se recluyó en su casa en el campus de la Universidad de Stanford. Aparte de publicar ocasionalmente diatribas furiosas sobre sus teorías genéticas, rara vez se comunicaba con nadie más que con su fiel esposa Emmy.

Cáncer de próstata

Tenía pocos amigos y rara vez había hablado con su hijo o hijas durante más de 20 años. Con su esposa Emmy a su lado, William Shockley murió de cáncer de próstata a la edad de 79 años el 12 de agosto de 1989 en Stanford, California. Está enterrado en el Parque Conmemorativo de Alta Mesa en Palo Alto, California. Sus hijos no supieron de la muerte de su padre hasta que lo leyeron en el periódico.

Legado

Aunque claramente empañado por su visión eugenista sobre la raza, la genética y la inteligencia, el legado de Shockley como uno de los padres de la moderna «Era de la Información» permanece intacto. En el 50 aniversario de la invención del transistor, el escritor científico y bioquímico Isaac Asimov llamó al avance «quizás la más asombrosa revolución de todas las revoluciones científicas que han tenido lugar en la historia de la humanidad».

Se ha sugerido que el transistor tuvo un impacto tan grande en la vida cotidiana como el de la bombilla de Thomas Edison o el teléfono de Alexander Graham Bell antes de él. Mientras que las radios de transistores de bolsillo de los años 50 eran sorprendentes en ese momento, sólo predijeron los avances que estaban por venir. De hecho, sin el transistor, las maravillas modernas de hoy en día como los televisores de pantalla plana, teléfonos inteligentes, ordenadores personales, naves espaciales y, por supuesto, Internet, seguirían siendo la fantasía de la ciencia ficción.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *