Biografía de Voltaire

Escritor francés de la Ilustración

Nacido François-Marie Arouet, Voltaire (21 de noviembre de 1694 – 30 de mayo de 1778) fue un escritor y filósofo del período de la Ilustración francesa. Fue un escritor increíblemente prolífico, defendiendo las libertades civiles y criticando las grandes instituciones como la Iglesia Católica. Nombre completo: François-Marie Arouet.

Hechos rápidos: Voltaire

Ocupación: Escritor, poeta y filósofo. Nació: 21 de noviembre de 1694 en París, Francia. Murió: 30 de mayo de 1778 en París, Francia. Los padres: François Arouet y Marie Marguerite Daumard. Logros clave: Voltaire publicó importantes críticas a la monarquía francesa. Sus comentarios sobre la tolerancia religiosa, historiografías y libertades civiles se convirtieron en un componente clave del pensamiento de la Ilustración.

Vida temprana

Voltaire fue el quinto hijo y cuarto de François Arouet y su esposa Marie Marguerite Daumard. La familia Arouet ya había perdido dos hijos, Armand-François y Robert, en la infancia, y Voltaire (entonces François-Marie) era nueve años más joven que su hermano superviviente, Armand, y siete años más joven que su única hermana, Marguerite-Catherine. François Arouet era abogado y funcionario del tesoro; su familia era parte de la nobleza francesa, pero del rango más bajo posible.

El Colegio Louis-le-Grand

Más tarde, Voltaire afirmó ser el hijo ilegítimo de un noble de alto rango llamado Guérin de Rochebrune. Su primera educación vino de los jesuitas en el Colegio Louis-le-Grand. Desde los diez hasta los diecisiete años, Voltaire recibió instrucción clásica en latín, retórica y teología. Una vez que dejó la escuela, decidió que quería ser escritor, para consternación de su padre, que quería que Voltaire lo siguiera en la ley.

Voltaire también continuó aprendiendo fuera de los límites de la educación formal. Desarrolló sus talentos de escritor y también se hizo multilingüe, alcanzando fluidez en inglés, italiano y español además de su francés nativo. Después de dejar la escuela, Voltaire se mudó a París. Fingió trabajar como asistente de un notario, teóricamente como un paso hacia la profesión legal. En realidad, sin embargo, pasaba la mayor parte de su tiempo escribiendo poesía.

Primera carrera y primer romance

Después de un tiempo, su padre descubrió la verdad y lo envió lejos de París para estudiar derecho en Caen, Normandía. Incluso esto no impidió que Voltaire continuara escribiendo. Simplemente pasó de la poesía a escribir estudios sobre historia y ensayos. Durante este período, el estilo ingenioso de escribir y hablar que hizo a Voltaire tan popular apareció por primera vez en su obra, y le hizo querer a muchos de los nobles de alto rango con los que pasaba el tiempo.

Una refugiada hugonota

En 1713, con la ayuda de su padre, Voltaire comenzó a trabajar en La Haya, en los Países Bajos, como secretario del embajador francés, el marqués de Châteauneuf. Mientras estaba allí, Voltaire tuvo su primer enredo romántico conocido, enamorándose de una refugiada hugonota, Catherine Olympe Dunoyer. Desafortunadamente, su conexión fue considerada inadecuada y causó algo de escándalo, así que el marqués obligó a Voltaire a romperla y regresar a Francia. En este punto, su carrera política y legal casi había sido abandonada.

Dramaturgo y crítico del gobierno

A su regreso a París, Voltaire inició su carrera de escritor. Como sus temas favoritos eran las críticas al gobierno y las sátiras de figuras políticas, aterrizó en agua caliente bastante rápido. Una de las primeras sátiras, que acusaba al Duque de Orleans de incesto, incluso lo llevó a prisión en la Bastilla durante casi un año. Sin embargo, cuando fue liberado, se produjo su primera obra de teatro (una toma del mito de Edipo), que fue un éxito de crítica y comercial.

El seudónimo de Voltaire

El duque al que había ofendido anteriormente incluso le entregó una medalla en reconocimiento del logro. Fue en esta época cuando François-Marie Arouet comenzó a utilizar el seudónimo de Voltaire, bajo el cual publicaría la mayoría de sus obras. Hasta el día de hoy, hay mucho debate sobre cómo se le ocurrió el nombre. Puede tener sus raíces en un anagrama o un juego de palabras sobre su apellido o varios apodos diferentes.

Un poema épico sobre el rey Enrique IV

Se dice que Voltaire adoptó el nombre en 1718, después de ser liberado de la Bastilla. Después de su liberación, también inició un nuevo romance con una joven viuda, Marie-Marguerite de Rupelmonde. Desafortunadamente, las siguientes obras de Voltaire no tuvieron casi el mismo éxito que su primera. Su obra Artémire fracasó tanto que incluso el propio texto sólo sobrevive en unos pocos fragmentos, y cuando intentó publicar un poema épico sobre el rey Enrique IV (el primer monarca de la dinastía borbónica), no pudo encontrar un editor en Francia.

Los Países Bajos

En su lugar, él y Rupelmonde viajaron a los Países Bajos, donde consiguió un editor en La Haya. Eventualmente, Voltaire convenció a un editor francés para que publicara el poema, La Henriade, en secreto. El poema fue un éxito, así como su siguiente obra, que se representó en la boda de Luis XV. En 1726, Voltaire se vio envuelto en una disputa con un joven noble que, según se informa, insultó el cambio de nombre de Voltaire. Voltaire lo retó a un duelo, pero el noble hizo que Voltaire fuera golpeado y luego arrestado sin juicio.

El exilio de Voltaire a Inglaterra

Sin embargo, pudo negociar con las autoridades para que lo exiliaran a Inglaterra en lugar de volver a ser encarcelado en la Bastilla. Resulta que el exilio de Voltaire a Inglaterra cambiaría toda su perspectiva. Se movió en los mismos círculos que algunas de las principales figuras de la sociedad, el pensamiento y la cultura inglesa, incluyendo a Jonathan Swift, Alexander Pope, y más.

El exilio inglés

En particular, se fascinó con el gobierno de Inglaterra en comparación con Francia: Inglaterra era una monarquía constitucional, mientras que Francia aún vivía bajo una monarquía absoluta. El país también tenía mayores libertades de expresión y religión, que se convertirían en un componente clave de las críticas y escritos de Voltaire. Voltaire pudo regresar a Francia después de poco más de dos años, aunque todavía está prohibido en la corte de Versalles.

Un plan para comprar literalmente la lotería francesa

Gracias a la participación en un plan para comprar literalmente la lotería francesa, junto con una herencia de su padre, rápidamente se hizo increíblemente rico. A principios de 1730, comenzó a publicar trabajos que mostraban sus claras influencias inglesas. Su obra Zaïre fue dedicada a su amigo inglés Everard Fawkener e incluía elogios a la cultura y las libertades inglesas.

La religión y la ciencia

También publicó una colección de ensayos que alababan la política británica, las actitudes hacia la religión y la ciencia, y las artes y la literatura, llamados las Cartas sobre la Nación Inglesa, en 1733 en Londres. Al año siguiente, se publicó en francés, haciendo caer a Voltaire en agua caliente de nuevo. Debido a que no obtuvo la aprobación del censor real oficial antes de su publicación y a que los ensayos alababan la libertad religiosa y los derechos humanos británicos, el libro fue prohibido y Voltaire tuvo que huir rápidamente de París.

La pareja romántica

En 1733, Voltaire también conoció a la pareja romántica más importante de su vida: Émilie, la marquesa de Châtelet, una matemática casada con el marqués de Châtelet. A pesar de ser 12 años más joven que Voltaire (y casada, y madre), Émilie era muy parecida a Voltaire en el plano intelectual. Amasaron una colección compartida de más de 20.000 libros y pasaron tiempo estudiando y realizando experimentos juntos, muchos de los cuales se inspiraron en la admiración de Voltaire por Sir Isaac Newton.

La finca de su marido

Después del escándalo de las Cartas, Voltaire huyó a la finca de su marido. Voltaire pagó para renovar el edificio, y su marido no armó ningún escándalo por el asunto, que continuaría durante 16 años. Un poco avergonzado por sus múltiples conflictos con el gobierno, Voltaire comenzó a mantener un perfil bajo, aunque continuó escribiendo, ahora enfocado en la historia y la ciencia.

La marquesa de Châtelet contribuyó considerablemente junto a él, produciendo una traducción francesa definitiva de los Principios de Newton y escribiendo reseñas de la obra de Voltaire en Newton. Juntos, fueron fundamentales para introducir la obra de Newton en Francia. También desarrollaron algunos puntos de vista críticos sobre la religión, con la publicación de varios textos de Voltaire que criticaban duramente el establecimiento de las religiones estatales, la intolerancia religiosa, e incluso la religión organizada en su conjunto.

Conexiones en Prusia

De manera similar, se quejó del estilo de las historias y biografías del pasado, sugiriendo que estaban llenas de falsedades y explicaciones sobrenaturales y que necesitaban un nuevo enfoque de investigación más científico y basado en pruebas. Federico el Grande, cuando todavía era sólo el príncipe heredero de Prusia, comenzó una correspondencia con Voltaire alrededor de 1736, pero no se conocieron en persona hasta 1740.

La corte de Federico

A pesar de su amistad, Voltaire todavía fue a la corte de Federico en 1743 como espía francés para informar sobre las intenciones y capacidades de Federico con respecto a la actual Guerra de Sucesión Austriaca. A mediados de 1740, el romance de Voltaire con la Marquesa de Châtelet había empezado a decaer. Se cansó de pasar casi todo el tiempo en la finca de ella, y ambos encontraron una nueva compañía.  En el caso de Voltaire, fue aún más escandaloso de lo que había sido su aventura: se sintió atraído por su propia sobrina, María Luisa Mignot, y más tarde vivió con ella.

Una sátira que enfureció a Federico el Grande

En 1749, la marquesa murió al dar a luz, y Voltaire se mudó a Prusia al año siguiente. Durante la década de 1750, las relaciones de Voltaire en Prusia comenzaron a deteriorarse. Fue acusado de robo y falsificación en relación con algunas inversiones en bonos, luego tuvo una disputa con el presidente de la Academia de Ciencias de Berlín que terminó con Voltaire escribiendo una sátira que enfureció a Federico el Grande y resultó en la destrucción temporal de su amistad. Sin embargo, se reconciliarían en la década de 1760.

Ginebra, París y los últimos años

Prohibido por el Rey Luis XV de regresar a París, Voltaire llegó a Ginebra en 1755. Continuó publicando, con importantes escritos filosóficos como Cándido, u Optimismo, una sátira de la filosofía de Leibniz sobre el determinismo optimista que se convertiría en la obra más famosa de Voltaire. A partir de 1762, Voltaire se ocupó de las causas de las personas injustamente perseguidas, en particular las que eran víctimas de persecución religiosa.

El caso de Jean Calas

Entre sus causas más notables estaba el caso de Jean Calas, un hugonote que fue condenado por asesinar a su hijo por querer convertirse al catolicismo y torturado hasta la muerte; su propiedad fue confiscada y sus hijas forzadas a entrar en conventos católicos. Voltaire, junto con otros, dudaba fuertemente de su culpabilidad y sospechaba de un caso de persecución religiosa. La condena fue revocada en 1765.

Las puertas de la muerte

El último año de Voltaire estaba todavía lleno de actividad. A principios de 1778, fue iniciado en la masonería, y los historiadores discuten si lo hizo a instancias de Benjamin Franklin o no. También regresó a París por primera vez en un cuarto de siglo para ver su última obra, Irene, abierta. Cayó enfermo en el viaje y creyó estar a las puertas de la muerte, pero se recuperó. Dos meses después, sin embargo, volvió a enfermar y murió el 30 de mayo de 1778.

Renunciara a Satanás

Los relatos de su lecho de muerte varían mucho, dependiendo de las fuentes y sus propias opiniones sobre Voltaire. Su famosa cita del lecho de muerte – en la que un sacerdote le pidió que renunciara a Satanás y él respondió «Ahora no es el momento de hacer nuevos enemigos» – es probablemente apócrifa y en realidad se remonta a una broma del siglo XIX que se atribuyó a Voltaire en el siglo XX.

Un entierro cristiano

A Voltaire se le negó formalmente un entierro cristiano por su crítica a la Iglesia, pero sus amigos y familia se las arreglaron para organizar en secreto un entierro en la abadía de Scellières en Champagne. Dejó un complicado legado. Por ejemplo, mientras defendía la tolerancia religiosa, también fue uno de los orígenes del antisemitismo de la época de la Ilustración. Apoyó las opiniones antiesclavistas y antimonárquicas, pero también despreció la idea de la democracia. Al final, los textos de Voltaire se convirtieron en un componente clave del pensamiento de la Ilustración, que ha permitido que su filosofía y sus escritos perduren durante siglos.

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