Biografía de Harriet Jacobs

La esclavitud

Harriet Jacobs (11 de febrero de 1813-7 de marzo de 1897), que nació en la esclavitud, sufrió abusos sexuales durante años antes de escapar con éxito al Norte. Más tarde escribió sobre sus experiencias en el libro de 1861 «Incidentes en la vida de una esclava», una de las pocas narraciones sobre esclavos escritas por una mujer negra. Jacobs se convirtió más tarde en un orador, educador y trabajador social abolicionista.

Hechos rápidos: Harriet Jacobs

Conocido por: Escapó de la esclavitud y escribió «Incidentes en la vida de una esclava» (1861), la primera narración de una esclava fugitiva en los EE.UU. Nació: el 11 de febrero de 1813, en Edenton, Carolina del Norte. Murió: el 7 de marzo de 1897, en Washington, D.C. Los padres: Elijah Knox y Delilah Horniblow. Niños: Louisa Matilda Jacobs, Joseph Jacobs. Cita destacada: «Soy consciente de que muchos me acusarán de indecoroso por presentar estas páginas al público, pero el público debe conocer los monstruosos rasgos [de la esclavitud], y yo asumo de buena gana la responsabilidad de presentarles el velo retirado».

Los primeros años: La vida en la esclavitud

Harriet Jacobs nació en la esclavitud en Edenton, Carolina del Norte, en 1813. Su padre, Elijah Knox, era un carpintero de casas birracial esclavo propiedad de Andrew Knox. Su madre, Delilah Horniblow, era una mujer negra esclavizada propiedad de un dueño de taberna local. Debido a las leyes de la época, el estatus de una madre como «libre» o «esclava» se transmitía a sus hijos. Por lo tanto, tanto Harriet como su hermano John fueron esclavizados al nacer.

La familia del Dr. James Norcom

Después de la muerte de su madre, Harriet vivió con la amante de su madre, Margaret Horniblow, que le enseñó a coser, leer y escribir. Harriet tenía la esperanza de ser liberada tras la muerte de Horniblow. En lugar de eso, fue enviada a vivir con la familia del Dr. James Norcom. Apenas era una adolescente antes de que su nuevo propietario, Norcom, la acosara sexualmente y la amenazara con convertirla en su concubina.

Un vecino blanco

Soportó abusos psicológicos y sexuales durante años. Después de que Norcom prohibiera a Jacobs casarse con un carpintero negro libre, entabló una relación consensuada con un vecino blanco, Samuel Tredwell Sawyer, con el que tuvo dos hijos (Joseph y Louise Matilda). «Sabía lo que hacía», Jacobs escribió más tarde sobre su relación con Sawyer, «y lo hice con un cálculo deliberado… Hay algo parecido a la libertad en tener un amante que no tiene control sobre ti». Esperaba que su relación con Sawyer le ofreciera alguna protección.

Escapar de la esclavitud

Cuando Norcom se enteró de la relación de Jacobs con Sawyer, se puso violento con ella. Como Norcom aún era el dueño de Jacobs, sus hijos se convirtieron en su propiedad. Amenazó con vender a sus hijos y criarlos como esclavos de la plantación si ella se negaba a sus insinuaciones sexuales. Si Jacobs huía, los niños se quedarían con su abuela, viviendo en mejores condiciones.

El sombrío ático de su abuela

En parte para proteger a sus hijos de Norcom, Jacobs planeó su fuga. Más tarde escribió: «Lo que sea que la esclavitud pueda hacerme, no puede encadenar a mis hijos». Si caía en un sacrificio, mis pequeños se salvaban». Durante casi siete años, Jacobs se escondió en el sombrío ático de su abuela, una pequeña habitación de sólo nueve pies de largo, siete pies de ancho y tres pies de alto. Desde ese diminuto espacio para gatear, miraba en secreto a sus hijos crecer a través de una pequeña grieta en la pared.

Un aviso de fuga para Jacobs

Norcom publicó un aviso de fuga para Jacobs, ofreciendo una recompensa de 100 dólares por su captura. En el anuncio, Norcom declaró irónicamente que «esta chica se fugó de la plantación de mi hijo sin causa o provocación conocidas». En junio de 1842, un capitán de barco llevó de contrabando a Jacobs al norte de Filadelfia por un precio. Luego se trasladó a Nueva York, donde trabajó como enfermera para el escritor Nathaniel Parker Willis.

Más tarde, la segunda esposa de Willis pagó al yerno de Norcom 300 dólares por la libertad de Jacobs. Sawyer compró sus dos hijos a Norcom, pero se negó a liberarlos. Incapaz de reunirse con sus hijos, Jacobs se volvió a conectar con su hermano John, también un esclavo fugitivo, en Nueva York. Harriet y John Jacobs se convirtieron en parte del movimiento abolicionista de Nueva York. Conocieron a Frederick Douglass.

«Incidentes en la vida de una esclava

Una abolicionista llamada Amy Post instó a Jacobs a contar la historia de su vida para ayudar a los que todavía están en esclavitud, en particular a las mujeres. Aunque Jacobs había aprendido a leer durante su esclavitud, nunca había dominado la escritura. Comenzó a aprender a escribir por sí misma, publicando varias cartas anónimas al «New York Tribune», con la ayuda de Amy Post.

Una narración de una esclava fugitiva

Jacobs terminó el manuscrito, titulado «Incidentes en la vida de una esclava». La publicación convirtió a Jacobs en la primera mujer que escribió una narración de una esclava fugitiva en los Estados Unidos. La prominente abolicionista blanca Lydia Maria Child ayudó a Jacobs a editar y publicar su libro en 1861. Sin embargo, Child afirmó que ella hizo poco para cambiar el texto, diciendo «No creo que haya alterado 50 palabras en todo el volumen». La autobiografía de Jacobs fue «escrita por ella misma», como dice el subtítulo de su libro.

El abuso sexual

El tema del texto, incluyendo el abuso sexual y el acoso a las mujeres esclavizadas, era controvertido y tabú en ese momento. Algunas de sus cartas publicadas en el «New York Tribune» sorprendieron a los lectores. Jacobs luchó con la dificultad de exponer su pasado, decidiendo más tarde publicar el libro bajo un seudónimo (Linda Brent) y dando nombres ficticios a las personas de la narrativa. Su historia se convirtió en uno de los primeros debates abiertos sobre el acoso y el abuso sexual sufrido por las mujeres esclavas.

Años posteriores

Después de la Guerra Civil, Jacobs se reunió con sus hijos. En sus últimos años, dedicó su vida a la distribución de suministros de ayuda, a la enseñanza y a la atención sanitaria como trabajadora social. Finalmente, regresó a su hogar de la infancia en Edenton, Carolina del Norte, para ayudar a mantener a los esclavos recién liberados de su ciudad natal. Murió en 1897 en Washington, D.C., y fue enterrada junto a su hermano John en Cambridge, Massachusetts.

Legado

El libro de Jacobs, «Incidentes en la vida de una esclava», tuvo un impacto en la comunidad abolicionista de la época. Sin embargo, fue olvidado por la historia tras la Guerra Civil. El erudito Jean Fagan Yellin redescubrió más tarde el libro. Impresionado por el hecho de que había sido escrito por una mujer anteriormente esclavizada, Yellin defendió el trabajo de Jacobs. El libro fue reimpreso en 1973.

La historia de Jacobs

Hoy en día, la historia de Jacobs se enseña comúnmente en las escuelas junto con otras influyentes narraciones de esclavos, incluyendo «Narrativa de la vida de Frederick Douglass, un esclavo americano» y «Corriendo mil millas por la libertad», de William y Ellen Craft. Juntas, estas narraciones no sólo describen vívidamente los males de la esclavitud, sino que también muestran el valor y la resistencia de los hombres y mujeres esclavizados. Anthony Nittle contribuyó a este artículo. Enseña inglés en la escuela secundaria del Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles y tiene una maestría en educación de la Universidad Estatal de California, Dominguez Hills.

 

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